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Démocratie : de quoi parle t-on ?
Cédric Polère -avril 2007
Qu’est-ce que la démocratie ? Alors que l’idéal semble simple, la « chose démocratique » est
compliquée à comprendre et à mettre en œuvre. Dans une perspective historique et comparative,
cette synthèse tente de dégager le sens, la réalité, et les grandes lignes de l’évolution des
démocraties.
Dans l’histoire, la démocratie a pour l’essentiel été inventée par les Athéniens du 5ème siècle avant
JC, et repose sur les principes d’égalité des citoyens, d’expresion des conflits dans un espace
commun de débat, etc. Après deux siècles d’exercice, elle s’éteind et il faut attendre deux
millénaires pour qu’elle renaisse aux Etats-Unis et en Europe. Mais c’est sous une forme
radicalement différente : la démocratie, à dominante directe chez les Athéniens, devient presque
exclusivement représentative au 19ème siècle, alors même que le principe de représentation avait
toujours été jugé incompatible avec l’idée même de démocratie. De cette solution de la
représentation (trouvée pour répondre au fait que le peuple est jugé incapable de se gouverner), il
résulte deux faits : premièrement, nos démocraties sont des systèmes mixtes, à composante
démocratiques et aritocratiques ou oligarchiques ; cela nourrit ensuite une attente citoyenne à une
démocratie plus directe et participative.
Sommaire
Introduction………………………………………………………………………………………………………p. 2
1. A l’origine de la démocratie : la « démocratie » a pendant longtemps désigné
uniquement la démocratie directe…………………………………………………………………………p.3
L’invention de la démocratie en Grèce
La recherche d’égalité et la nécessité de passer des alliances : deux facteurs d’éclosion
La mécanique démocratique à Athènes
La République romaine est-elle démocratique ?

2. La démocratie de Rousseau joue et perd contre celle de Montesquieu…………………..p. 6
Deux modèles de démocratie
La représentation, une idée ancienne
Le pouvoir vient du peuple : une idée qui fait son chemin
La remise en cause de l’absolutisme royal au 18ème siècle
La conceptualisation de la démocratie

3. La mise en place du système représentatif, une réponse à l’incapacité du peuple à
gouverner ? …………………………………………………………………………………………………….p. 10
Depuis l’Antiquité, la critique de la démocratie est invariable
La souveraineté du peuple ne peut être que représentée !
Des systèmes mixtes entre démocratie et aristocratie
De multiples modalités de participation pour les citoyens

4. Les démocraties aujourd’hui………………………………………………………………………..…p. 16
Chaque démocratie a sa propre « personnalité »
Croyances démocratiques : le vrai et le faux
Les avantages décisifs de la démocratie
Une victoire planétaire de la démocratie…qui reste forcément fragile

Conclusion……………………………………………………………………………………………………….p. 21
Ressources utilisées………………………………………………………………………………………………………………………..p. 22
Annexe 1 : Les dates clés de l’histoire de la démocratie (monde – France)……………………………….p. 24
Annexe 2 : Les systèmes politiques……………………………………………………………………………………………….p. 28
Annexe 3 : Les caractéristiques actuelles de la démocratie représentative………………………………..p. 29
Annexe 4 : Le principe de la représentation est partout premier, mais toutes les démocraties
utilisent des dispositifs de démocratie directe……………………………………………………………………….………p. 31

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