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POLLUTION
Écrit par
François RAMADE : professeur émérite d'écologie à la faculté des sciences d'Orsay,
université de Paris-Sud-Orsay

Bien que d'usage banal, le terme pollution recouvre des acceptions fort diverses et qualifie une
multitude d'actions qui dégradent d'une façon ou d'une autre le milieu naturel. Certes, le vocable
désigne sans ambiguïté les effets des innombrables composés toxiques rejetés par l'homme dans
l'environnement ; cependant, il s'applique également à d'autres altérations du milieu de nature
physique ou chimique (émission de dioxyde de carbone dans l'atmosphère par exemple) qui, sans
être nocives par elles-mêmes pour la santé humaine, sont susceptibles de provoquer des
perturbations écologiques d'ampleur catastrophique.
Polluer signifie étymologiquement profaner, souiller, salir, dégrader. Ces termes ne prêtent pas à
équivoque et paraissent tout aussi adéquats que les longues définitions données par les experts.
Parmi ces dernières, on peut cependant retenir la suivante : « constitue une pollution toute
modification anthropogénique d'un écosystème se traduisant par un changement de concentration
des constituants chimiques naturels, ou résultant de l'introduction de substances chimiques
artificielles ; toute perturbation du flux de l'énergie, de l'intensité des rayonnements, de la
circulation de la matière ; toute altération d'une biocénose naturelle provoquée par une modification
due à l'homme de l'abondance de certaines de ses espèces ou à la pullulation d'espèces exotiques
introduites dans des habitats éloignés de leur aire d'origine » (Ramade, 2007).
D'autres définitions, plus restrictives, limitent l'usage du terme pollution au rejet de produits
chimiques ou radioactifs dans l'environnement et désignent sous le vocable général de nuisance les
autres altérations du milieu ambiant provoquées par l'homme (on parlera alors, par exemple, de
nuisance sonore ou de nuisance esthétique...).

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